عندما أعلن البيت الأبيض في عهد الرئيس جو بايدن أنه قد نجح في ضم العديد من الدول الرئيسية المستهلكة للنفط في محاولة لتنسيق عمليات الإفراج عن احتياطيات البترول الاستراتيجية (SPRs) حول العالم، بدا أن هذا سيكون العامل الرئيسي الوحيد في أسواق النفط التي ستناقشه أوبك بلس في اجتماعها القادم في 2 ديسمبر/كانون الأول. ثم جاء أوميكرون.

أدى المتحور المكتشف حديثًا من فيروس COVID-19 إلى انخفاض أسعار النفط القياسية في 26 نوفمبر/تشرين الثاني، حيث أدت حالة عدم اليقين بشأن تأثيره إلى اضطراب الأسواق العالمية. أثارت الإعلانات المتزايدة عن عمليات الإغلاق الأوروبية الجديدة بالفعل بعض عدم اليقين بشأن آفاق الطلب على النفط بحلول عام 2022، لكن قيود السفر الدولية الجديدة التي فُرضت ردًا على انتشار أوميكرون المبكر من المرجح أن تزيد من إعاقة تعافي الطلب على وقود الطائرات. الدول المنتجة للنفط التي يتألف منها التحالف المؤلف من 23 عضوًا من المُرجّح أن تراقب الأسعار بتوتر حيث تواجه المجموعة الآن مجموعة جديدة من المتغيرات لعام 2022، وهو العام الأخير الذي ستستمر فيه قيود الإنتاج التي تم فرضها استجابة لـجائحة كوفيد-19.

كيف وصلنا إلى هنا؟

تمر أسواق النفط بمأزق لم يكن من الممكن تصوره قبل أسابيع. كانت الأسعار القياسية على ما يبدو في انتعاش لا يمكن إيقافه على ما يبدو واستمر لعدة أشهر، مع وصول مؤشر برنت القياسي الدولي إلى أعلى مستوى له منذ سنوات عند أكثر من 86 دولارًا للبرميل في أواخر أكتوبر، قبل أن يبدأ الحديث عن إطلاق احتياطي البترول الاستراتيجي فرض لضغط نزولي على الأسعار. ثم بعد يوم واحد فقط من عطلة عيد الشكر في الولايات المتحدة، انخفضت الأسعار بما يقرب من 10 دولارات للبرميل عن اليوم السابق، مع استقرار خام برنت عند 72.72 دولارًا للبرميل مع ورود أنباء عن بدء انتشار متحول جديد لكوفيد-19.

غير أنه حتى في يوم إعلان الرئيس بايدن عن احتياطي البترول الاستراتيجي، لا تزال الأسعار تسجل مكاسب. قلة من المحللين لن يوافقوا على أن خطوة إدارة بايدن كانت سياسية، فتاريخيًا تعتبر أسعار البنزين والديزل في الولايات المتحدة موضوعًا حساسًا من الناحية السياسية، ولا شك في أن الحزب الديمقراطي لبايدن يشعر بالقلق إزاء تأثير التضخم على انتخابات منتصف المدة المثيرة للجدل والتي تفصلنا عنها الآن أقل من 12 شهرًا. أدى ارتفاع أسعار الوقود في جميع أنحاء الولايات المتحدة إلى دعوات لاتخاذ إجراءات من جانب الجمهور والعديد من المسؤولين المنتخبين، مع حرص خصوم بايدن السياسيين على توجيه اللوم عن هذه الزيادات إلى البيت الأبيض، على الرغم من قلة الخيارات السياسية المتاحة للرئيس والتي يمكن أن يكون لها تأثير مباشر ودائم على أسعار النفط الخام.

من المحتمل أن يكون مراقبو استطلاعات الرأي الديمقراطيين قد حفزوا على اتخاذ إجراء من خلال العديد من التقارير التي تفيد بأن أسعار النفط كانت في حالة تصاعد مستمر من شأنه أن ينتج عنه الوصول إلى سعر 100 دولار لبرميل النفط الخام قبل نهاية عام 2021، على الرغم من أن الاحتمالات الفعلية لهذه النتيجة كانت دائمًا موضع جدل كبير، كما هو الحال مع قدرة الإفراجات نفسها على إحداث التأثير المطلوب على الأسعار. مع استمرار دعوات البيت الأبيض المتكررة لأوبك بلس لزيادة إنتاج النفط دون أن تلقى أي استجابة، يبدو أن إدارة بايدن تضع ثقلًا أكبر على خيار إطلاق النفط الخام من احتياطي البترول الاستراتيجي الأمريكي، مما أدى في النهاية إلى الإعلان عن أن الولايات المتحدة ستنظم إفراجين بإجمالي 50 مليون برميل من النفط الخام. بعد ذلك بوقت قصير، أعلنت الهند أنها ستفرج عن 5 ملايين برميل من مخزونها الخاص، مع إضافة المملكة المتحدة 1.5 مليون برميل أخرى. كان من المتوقع أيضًا أن تطلق الصين واليابان وكوريا الجنوبية، التي شكلت مجتمعة 60٪ من استهلاك النفط في آسيا والمحيط الهادئ في عام 2020، كميات من المخزونات الاستراتيجية، على الرغم من عدم توضيح التزاماتها بعد.

وفي حين أن إصدارات احتياطي البترول الاستراتيجي كان من المرجح أن تثير الجدل بين مندوبي أوبك بلس بغض النظر عن القرار النهائي للمجموعة، إلا أنها كانت مشكلة لا تزال واضحة نسبيًا نظرًا لحقيقة أنها تمثل مستوى ثابتًا من زيادة العرض التي يتم إتاحتها للسوق على مدى إطار زمني محدد؛ خطط المجموعة لمواصلة إضافة 400 ألف برميل يوميًا من الإمدادات الإضافية على أساس شهري يمكن تأجيلها لمدة شهرين من أجل تعويض تأثير أحجام احتياطي البترول الاستراتيجي. والآن، تستعد المجموعة للتعامل مع السؤال الأكثر صعوبة حول كيف لمتحور كوفيد-19 الجديد أن يُشكِّل الطلب على النفط في عام 2022.

إلى أين يتوجه أوبك بلس من هنا؟

قبل ظهور أوميكرون، كان من المحتمل أن تناقش أوبك بلس مزايا الإيقاف المؤقت لزيادة الإنتاج الشهرية لشهر يناير/كانون الثاني، اعتمادًا على بيئة السعر. فبمعزل عن إفراجات احتياطي البترول الاستراتيجي، بدا أن الطلب سيستمر في التحسن، حيث تشير معظم التوقعات إلى وجود فائض في سوق النفط في وقت ما في النصف الأول من العام. ولكن الآن، من المرجح أن يفضل التحالف نهجًا أكثر حذراً مع اقتراب فصل الشتاء. في الوقت الحالي، من المحتمل أن يتخذ هذا شكل توقف مؤقت عن إضافة أي معروض في يناير/كانون الثاني مع إبقاء إمكانية تكرار هذا القرار مفتوحًا في فبراير/شباط. أما مع أوميكرون كمُتحور رئيسي، فمن المتوقع أن إفراجات احتياطي البترول الاستراتيجي المستمرة ستزيد العرض المتاح حتى ذلك الحين.

إذا اتضح أن المُتحور الجديد أقل احتمالًا أن يُعطَّل السفر والتعافي الاقتصادي عما بدا أن الأسواق كانت تخشاه في البداية، فقد تواصل أوبك بلس زيادات إنتاجها البالغة 400 ألف برميل يوميًا في فبراير/شباط. قد يعكس هذا اتجاهًا صعوديًا بشكل خاص يبدو من الصعب تخيله في الوقت الحالي، ولكن ظهور متحورات كوفيد-19 جديدة سيظل بمثابة احتمال وارد حدوثه للأسواق بحيث لا يمكن استبعاد مثل هذه النتيجة تمامًا حتى تتوفر المزيد من البيانات حول متحور أوميكرون، والتي يمكن أن تستغرق عدة أسابيع.

إذا ثبت أن التوقع الأسوأ هو الصحيح، وأدى أميكرون إلى الوصول إلى مشهد أليم في جميع أنحاء العالم مع انخفاض درجات الحرارة لفصل الشتاء، فقد يفكر التحالف حتى في خفض إنتاج جديد بالإضافة إلى وقف الزيادات. على الرغم من أن هذا من شأنه أن يساعد في وضع حد أدنى للأسعار ويمنعها من العودة إلى المستويات المنخفضة التي من شأنها أن تبدأ في توسيع عجز الميزانية للبلدان المنتجة، إلا أنه سيعكس أيضًا احتمالات شديدة الغموض حول مدى إمكانية استمرار تعافي الطلب على النفط في عام 2022، والذي كان متوقعًا على نطاق واسع أن يعود إلى مستويات ما قبل الجائحة.

ومع ذلك، فإن أي مسار عمل بدءًا من هذه النقطة فصاعدًا سيكون صعبًا. يتوق معظم المنتجين داخل أوبك بلس إلى مواصلة زيادة الإنتاج بعد المعاناة الاقتصادية الناجمة عن تدمير الطلب المرتبط بالجائحة في عام 2020. بالنسبة لآخرين، مثل نيجيريا وأنغولا، وبشكل متزايد العراق والكويت، بدأت مشكلات الإنتاج والبنية التحتية المتدنية في تعقيد عملية رفع الإنتاج فوق المستويات الحالية. ومن المحتمل أن يؤدي ذلك إلى إيجاد خلافات بين أعضاء المجموعة حيث تستمر في التراجع عن تخفيضات الإنتاج حتى عام 2022، خاصة إذا كان المنتجون الكبار مثل السعودية وروسيا والإمارات سيحتاجون إلى زيادة إنتاجهم للتعويض عن الأداء الضعيف خلال الفترة الطويلة الماضية.

الآفاق المستقبلية

سيحتاج التحالف أيضًا إلى مراقبة تطورين جيوسياسيين رئيسيين سيؤثران على أعضائه في العام المقبل. الأول هو استئناف المحادثات لإحياء خطة العمل الشاملة المشتركة، مما قد يؤدي إلى قيام الولايات المتحدة بالتخفيف التدريجي للعقوبات المفروضة على إيران وإضافة ما يصل إلى 1.5 مليون برميل من النفط الخام إلى السوق. تمامًا مثل أوميكرون، لا تبدو إمكانية حدوث هذه النتيجة واضحة جدًا في الوقت الحالي. وربما يكون الأمر غير مؤكد بنفس القدر وهو الانقطاع المحتمل لصادرات النفط الليبي إذا أسفرت الانتخابات المقررة في البلاد في أواخر ديسمبر/كانون الأول عن حرب أهلية. حافظت ليبيا على صادراتها بأكثر من مليون برميل يوميًا منذ رفع الحصار المفروض محليًا والذي أدى إلى وصول مستوى إنتاجها إلى ما يقرب من الصفر في أواخر عام 2020، وقد يؤدي فقدان هذه البراميل بسهولة إلى ارتفاع الأسعار مرة أخرى. من الأمور الحاسمة بالنسبة إلى أوبك بلس أن كلا البلدين معفيان حاليًا من حصص الإنتاج، ومن المرجح أن تؤدي إعادة تخصيص الحصص لتشمل أحدهما أو كليهما في استراتيجية موازنة السوق المنقحة إلى وقوع انشقاقات في صفوف المجموعة.

يبدو أن ما تظهره هذه المتغيرات قبل كل شيء هو أن إدارة السوق من أوبك بلس يبدو أنها ستظل أحد مكونات أسواق النفط في المستقبل المنظور. نظرًا لأن التحديات التي يواجهها أعضاؤها في التحضير لانتقال الطاقة تتباعد بشكل متزايد، فإن جهود التحالف لإدارة الأسواق وتحقيق التوازن بين أولويات السياسة لأعضائها ستنمو لتصبح مهمة أكثر تعقيدًا من أي وقت مضى.

كولبي كونيلي باحث غير مقيم في برنامج معهد الشرق الأوسط للاقتصاد والطاقة ومحلل أبحاث في Energy Intelligence. الآراء الورادة في هذا المساهمة تعكس وجهة نظر الكاتب.